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¿Por qué la gran mayoría de los desastres naturales se producen en Asia?

Asia es el continente más grande del mundo (supone el 30% de la tierra emergida) y con mucho, el más poblado (acoge casi dos tercios de la población mundial). Sin embargo, el continente registra el 85% de todos los desastres naturales del planeta, un porcentaje desproporcionadamente alto de los terremotos, inundaciones, ciclones, sequías y demás cataclismos. ¿A qué se debe esta alta incidencia?

La cifra corresponde a un informe realizado por una agencia dependiente de las Naciones Unidas difundido con motivo de la reunión que trece países de la región tendrán en Vietnam a partir de mañana para tratar este asunto. Algunos de los últimos desastres naturales que ha sufrido la zona son las inundaciones de Pakistán, el terremoto de Afganistán la pasada semana o el seísmo que hoy mismo ha vuelto a sacudir ese país, así como sus vecinos Pakistán y Tajikistán. Las crisis humanitarias por desastres naturales en China, India o Bangladesh también son habituales.

En primer lugar, cabe plantearse qué consideramos un desastre natural. Un terremoto de grado 8 es sin duda un desastre, pero sólo si sucede en una región habitada. Un movimiento de tierra que se produzca en una región inhóspita de Siberia no será más que una anécdota geológica, mientras que ese mismo movimiento en una zona altamente poblada, como Haití, resultará una catástrofe. Por tanto, la consideración de desastre está directamente vinculada a su impacto en las personas. Es lógico que el continente más poblado registre más víctimas (muertos, desplazados, heridos) pero, como hemos visto, no en la proporción prevista.

¿Es la geografía asiática es más proclive a los desastres naturales? Aunque la cuestión es muy amplia, a rasgos generales puede afirmarse que sí. Turquía, Irán, Pakistán, la cordillera del Himalaya, Indonesia, Filipinas y Japón se cuentan entre las zonas sísmicas más activas del mundo. Tan sólo Sudamérica tiene una actividad sísmica equiparable. Por su parte, Indonesia tiene la mayor cantidad de incidencias volcánicas del mundo.

Las inundaciones que azotan actualmente Pakistán también son desdichadamente frecuentes en China, India y Bangladesh, países que concentran unos niveles altísimos de densidad de población en torno a sus grandes ríos: Yangsté, Mekong, Ganges e Indo. Los ríos de Asia son largos y caudalosos y tienen su origen en las cordilleras del centro del continente, especialmente el Himalaya y la meseta del Tíbet. El mismo monzón que riega las cosechas de arroz desborda los sistemas fluviales y periódicamente lleva muerte y destrucción a las riberas asiáticas.

¿Cómo se explica que las zonas más hostiles del planeta sean desde hace milenios las más densamente pobladas? Porque esa naturaleza indómita tiene una doble cara: igual castiga con fiereza que permite algunas de las tierras más fértiles del mundo. Como explicaba Javier Candeira en su ya clásico Ben Folds contra el volcán, “es un hecho natural que el suelo alrededor de los volcanes sea especialmente fértil (…) el cálculo de vivir más cerca o más lejos del volcán es una decisión puramente pragmática”. Esto no es extrapolable a los terremotos o tsunamis que, en principio, no presentan ninguna ventaja para los habitantes, pero sí a las inundaciones. No hay que olvidar que una inundación no es más que el exceso del don más preciado para los seres vivos: el agua. Allí donde hay inundación al menos llueve.

Otros motivos con los que especula un artículo en Fast Company para explicar la asombrosa prevalencia de desastres naturales en Asia (o su mortandad) serían “la pobreza, los bajos niveles de ingeniería o la escasa preparación de la policía”. Sin embargo, todos estos factores serían aplicables con mucho más motivo a África, y el continente negro “sólo” sufre terribles sequías como parte de ese cajón desastre que son los desastres naturales.

Una última consideración sobre los desastres naturales tiene que ver con su contabilidad. Es tentador concluir a partir de la gráfica de arriba que los desastres naturales no hacen más que aumentar, de 1900 a esta parte. Craso error: lo que hay cada vez más y mejor información. En 1931 entre 1 y 4 millones de personas murieron por las inundaciones del Río Amarillo en China; casi nadie en el resto del mundo se enteró de esta tragedia, considerada la más mortal de la historia del humanidad, hasta décadas después. Hoy conocemos al minuto un temblor de tierra de baja intensidad y sin víctimas en cualquier lugar del mundo (e incluso existe una agencia internacional dedicada a recopilar los datos sobre los desastres naturales).

Curiosamente, este otro gráfico que muestro abajo recoge dos tendencias cruzadas: el número de fallecidos por desastres naturales no ha hecho más que reducirse –de los 600.000 anuales hacia mitad del siglo XX a los menos de 50.000 actuales- mientras el número de “afectados” no deja de aumentar desde los años 60 (en torno a 30 millones al año) hasta hoy (unos 200 millones). Nuevamente se trata de la suma de dos tendencias: la población es hoy mucho mayor que hace 50 u 80 años y, sobre todo, el concepto “afectado” es de nuevo cuño. En otros tiempos la única distinción disponible era “vivo” o “muerto”. Lo de “afectado” nace con el humanitarismo, efecto virtuoso colateral de la esfera expansiva de los derechos.

Las tristísimas imágenes de millones de personas vagando por Pakistán en busca de un lugar seco y cálido en el que descansar remiten a situaciones apocalípticas y nos pueden llevar a concluir erróneamente que el mundo está cada vez peor. Muchas cosas irán a peor en el futuro próximo, incluyendo el clima, pero también muchas mejorarán. Probablemente, más.

Todas las gráficas han sido extraídas de la Base de Datos de Desastres Naturales.

Visto por el inefable Juanpi en Fast Company.

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Trackback Anónimo | agosto 25, 2010 | 10:24 pm

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Estupendo articulo, muchas gracias.

Comentario Erlik Khan | septiembre 6, 2010 | 8:52 pm

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