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Los trucos de una bella oruga que pasa por babosa para llegar a mariposa

A principios del pasado mes de abril, Gerardo Aizpuru, fotógrafo aficionado mexicano, inmortalizó esta bella oruga cristalina en una hoja de árbol, en un manglar cerca de Cancún. Ante la duda sobre la especie, presentó sus imágenes al Proyecto Noé, una base de datos creada por usuarios de fotos georeferenciadas de naturaleza, donde varios comentaristas identificaron la especie como la larva de una mariposa naranja llamada Acraga coa.

Casi sin duda pertenece a la misma familia de las polillas conocidas como Dalceridae, de las que los científicos han identificado alrededor de 84 especies diferentes de mariposas. Las larvas de la Acraga coa son particularmente semejantes a babosas, aplanadas, translúcidas, de color amarillo o verde vidrioso, frecuentemente con franjas. La superficie dorsal está cubierta por hileras de tubérculos cónicos, translúcidos y gelatinosos.

Muchos animales, incluidas muchas orugas, utilizan pigmentos intensos para anunciar su toxicidad y mantener alejados a los depredadores. Pero hasta ahora los biólogos no han descubierto por qué algunas larvas de Dalceridae tienen esa piel viscosa y casi transparente como la gelatina.

Daniel Janzen, un biólogo de la Universidad de Pennsylvania, ha estudiado las larvas de Dalceridae en cautiverio y fue preguntado por Scientist American por qué estas larvas tienden a ser tan brillantes y visibles. Y afirma que, a pesar de su fulgor, se pasan el día caminando por la parte superior de las hojas, a la vista de aves y otros depredadores, sin miedo a ser atrapadas.

Una teoría es que la cristanilidad agudiza los colores en combinación con el brillo del sol; y cuanto más intensos sean los colores, es una mayor indicación de su peligrosidad. También se preguntan por qué estas larvas tienen esa especie de conos con puntitos por todo el cuerpo.

Al parecer estos conos gelatinosos se desprenden muy fácilmente, como en una suave depilación, incluso cuando se tira de ellos por accidente, lo que sugiere la forma en las colas de algunos lagartos para que puedan zafarse del pico de un pájaro o de la boca de un depredador.

Sin embargo, también han probado a enfrentar a hormigas hambrientas y orugas con conos/sin conos gelatinosos. Y han descubierto que, mientras las hormigas atacan a la orugas lisas, la mayoría huía como de la peste en cuanto tocaba con sus antenas las protuberancias. Las pocas hormigas que mordieron se retiraron rápidamente a limpiar la suciedad de sus mandíbulas.

En pruebas posteriores, los investigadores no encontraron restos de productos químicos tóxicos en la sustancia pegajosas de las larvas, lo que sugiere que estas orugas disuaden a las hormigas únicamente a causa de su viscosidad.

Así que tal vez “oruga-joya” sea un nombre adecuado; al fin y al cabo, se mira pero no se toca.

Fotos y más info: Project Noah y LiveJournal

Más fotos de aquí.

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