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Un día dentro del gran telescopio óptico Keck

“Mantener los telescopios enfocados en el cielo cada noche es la cumbre de la gerencia de operaciones”

Quien habla así es el ingeniero Andrew Cooper, el creador de este fantástico vídeo donde se muestra un gran telescopio desde el punto de vista de la gente que trabaja en su interior. En concreto, Andrew nos introduce entre los bastidores oscilantes del Observatorio W. M. Keck, en la cima del volcán hawaiano Mauna Kea (4.205 m), que ocupa el tercer puesto entre los telescopios ópticos más grandes del mundo.

Allí arriba, y allí dentro, trabaja un equipo de 125 personas que operan los dos telescopios gemelos de diez metros de diámetro de espejo segmentado (36 espejos con un peso de 300 toneladas). Y su rutina consiste en una compleja puesta a punto de la maquinaria que rige su movimiento y la atención elaborada al detalle de unas de las obras de ingeniería más complicadas del mundo.

Por ejemplo, en las bellas imágenes hiladas en stop-motion se puede observar el giro de los telescopios, la sustitución de los distintos espectrógrafos, el ir y venir de las ópticas por carriles automatizados, la emisión de vapor frío del nitrógeno líquido refrigerante o el trazo de los tres láseres, Keck 1, 2 y Subaru Keck, que surcan el cielo desde la cumbre. Y por supuesto, la limpieza de los espejos, un aspecto sumamente importante.

Porque en muchas noches oscuras, se puede ver en todo Hawai como desde la cima del Mauna Kea sale un nítido haz de luz. En lugar de detectar los fotones de la luz que viene de las estrellas, ahora la luz sale desde el observatorio en dirección contraria.

La luz de las estrellas se distorsiona al atravesar la atmósfera de la Tierra, pero gracias a estos láseres guía se puede lanzar al cielo una estrella láser virtual para corregir la distorsión atmosférica y aclarar la imagen. La guía por estrella láser permite a los astrónomos generar una brillante luz, a modo de estrella en el firmamento, exactamente donde se desee, lo que revela la distorsión de la atmósfera.

Los ordenadores minimizan estas distorsiones inclinando un delgado espejo dentro del telescopio óptico para corregirla. El resultado es una visión que puede llegar a rivalizar con la que logra el telescopio Hubble desde más allá de la atmósfera, en el espacio.

Puedes obtener más info de los procesos y las cámaras que ha utilizado Andrew Cooper en su Vimeo

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