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Estos guantes ‘low cost’ permiten mandar wasaps usando la lengua de signos

Cada vez son más los avances tecnológicos que permiten derribar barreras para que todos podamos vivir mejor. En este caso, una de las últimas innovaciones en comunicación benefician a la comunidad de personas con discapacidades auditivas. Un grupo de investigadores de la Universidad de California en San Diego ha diseñado unos guantes capaces de traducir de forma inalámbrica el alfabeto de signos en texto para que cualquiera pueda visualizarlo en un ordenador o un ‘smartphone’ y así utilizarlo para lo que se desee: desde mandar correos, hablar por chats como WhatsApp o actualizar las redes sociales de forma ágil.

Así, pretenden no solo ayudar al colectivo de personas sordas, sino también aportar nuevos recursos vinculados con la realidad virtual y aumentada, la cirugía remota o los usos de defensa para el control de robots, como explican sus creadores. Y todo puede hacerse con un coste de menos de 100 dólares (unos 85 euros, según el cambio actual).

No es la primera vez que se desarrolla una tecnología con esta capacidad, pero sí es la primera ocasión en la que se consigue a un precio tan bajo. “Lo que es diferente en el nuevo guante es su uso de materiales extremadamente baratos y flexibles”, especifica Darren Lipomi, uno de sus desarrolladores y profesor de nanoingeniería en la Universidad de California en San Diego.

Hasta el momento, la mayoría de los guantes que reconocían gestos utilizaban sensores hechos de materiales muy frágiles o su fabricación suponía un alto coste, directamente. En cambio, este nuevo dispositivo utiliza componentes fácilmente deformables hechos de un polímero de caucho que minimizan los gastos.

Por el momento, este dispositivo solo está preparado para interpretar el lenguaje de signos americano (conocido por sus siglas en inglés ASL), aunque solo sería cuestión de unas simples adaptaciones para el mercado español.

Así se hacen y así funcionan

Para su construcción, Lipomi y su equipo configuraron los sensores cortando tiras estrechas de una delgada placa de polímero y los recubrieron con pintura conductora. Más tarde, con un pegamento elástico adhieren los sensores a un guante de cuero flexible. En total, colocan nueve sensores que se reparten de dos en dos en los nudillos de cada dedo y uno en el pulgar.

A continuación, varios hilos de acero inoxidable conectan cada sensor a una placa de circuito situada en la muñeca. Esta placa también cuenta con un acelerómetro para medir los movimientos (también claves en algunos gestos) y un transmisor Bluetooth para conectarlo al ordenador o el teléfono.

Así, cuando el usuario dobla sus dedos, los sensores lo detectan y producen una señal eléctrica. El circuito, con un sistema de numeración binario, detectará el bit correspondiente de cada nudillo, correspondiendo un 0 a la posición extendida y un 1 cuando el dedo se flexiona. Así, se creará un código de nueve dígitos para identificar las diferentes posiciones de cada dedo, relacionándolas con el alfabeto ASL. Por ejemplo, si todos los dedos están rectos, leerá el código 000000000; mientras que si se cierran en un puño, el resultado será 111111111. Según los gestos, a cada letra se le asignó una clave de nueve dígitos.

Ahora bien, para distinguir entre las letras que flexionan los mismos nudillos y, por tanto, dan lugar al mismo código, se recurre al acelerómetro y a los sensores de presión en el guante. Así, por ejemplo, para diferenciar entre la D y la Z, se evalúa el movimiento de la mano gracias al acelerómetro. Mientras que para hacer la Z se debe balancear la mano, para la D debe permanecer estática. 

Gracias a todas sus combinaciones, el guante es capaz de traducir las 26 letras del alfabeto del lenguaje de signos americano y que aparezcan reflejadas en la pantalla del ordenador, el móvil o cualquier otro dispositivo que se pudiera conectar por Bluetooth. Además, durante las pruebas, también se convirtió en una mano virtual para firmar.

La realidad virtual y sus otras aplicaciones

Estos guantes también podrían protagonizar una verdadera revolución en el mundo de la realidad virtual. En su próxima versión, los investigadores quieren incorporar nuevos materiales que generen una respuesta táctil para que los usuarios puedan sentir lo que están tocando en la otra dimensión.

En el mercado ya hay varios guantes para realidad virtual como el Manus VRGest. Estos dispositivos que estimulan el tacto suelen responder a nuestras interacciones virtuales a través de la aplicación de fuerzas y las vibraciones. O los más avanzados, como el Dexmo, permiten sujetar objetos dentro de universos virtuales y sentir su resistencia a la fuerza que apliquemos. 

Sin embargo, el equipo de Lipomi quiere ir más allá. “Estamos sintetizando materiales que pueden usarse para estimular todo: desde la presión y la temperatura hasta la viscosidad de los cuerpos”, explica Lipomi.

Estos avances incluso podrían ser determinantes para la telecirugía o el control de drones. A diferencia de otros controles remotos (por ejemplo, un ratón, un teclado o un ‘joystick’), los guantes interactúan directamente con las manos. De esta forma, no solo permitiría ganar en comodidad y precisión, sino que, según sus potenciales desarrollos, su usuario percibiría sensaciones a distancia que, hasta el momento, no se consiguen con ningún otro dispositivo.

Así, puede que en el futuro sea posible tocar la cara de nuestro ser querido a miles de kilómetros de distancia o sentir la arena de la playa cayendo entre los dedos estando en la ciudad con solo ponernos unos guantes. ¿Será cuestión de tiempo?


Con información de Spectrum y Plos. Las imágenes son propiedad de Plos y Wikimedia.

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