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Un robot con ‘superpoderes’ que podría solventar el problema de la basura espacial

Desde el lanzamiento del primer satélite artificial, el soviético Sputnik 1, en 1957, el número de objetos en el espacio no ha dejado de aumentar. Aunque muchos de ellos han servido para realizar grandes descubrimientos, todos ellos tienen una fecha de caducidad que los acaba convirtiendo en basura espacial. Y el control de toda esta chatarra se vuelve cada vez más y más complicado: la Estación Espacial Internacional hace ajustes varias veces al año para evitar colisiones desastrosas con objetos que se cruzan en su órbita. Ahora, este grave problema espacial podría tener solución.

Un grupo de investigadores de la Universidad de Stanford (California) ha diseñado un robot inspirado en las almohadillas adhesivas de las patas de los reptiles gecos. Gracias a su gran poder de atracción es capaz de atrapar objetos hasta 100 veces más grandes y pesados que él. Ya ha sido probado en gravedad cero y también se ha enviado una versión reducida al espacio para continuar las pruebas.

Para su diseño, sus creadores, liderados por el científico Hao Jiang, se fijaron en el ‘superpoder’ de los gecos para adherirse casi a cualquier superficie. Con una anatomía extraordinaria en sus dedos, estos animales cuentan con millones de filamentos microscópicos en ellos que a su vez se se ramifican para formar miles de millones de diminutos puntos de contacto. Así consiguen un efecto tipo velcro muy potente.

Para imitar esta peculiar característica, los investigadores estadounidenses utilizaron una pinza con unas minúsculas cuñas de apenas 15 micrómetros (diez veces más pequeñas que un pelo del cuero cabelludo). Estas microcuñas se doblan cuando se presionan y se pegan en el objeto deseado gracias al mecanismo de las fuerzas de van der Waals, basadas en la creación de un campo magnético entre átomos. Este sistema actúa en conjunto con un mecanismo de poleas que permite distribuir uniformemente la tensión. Así, ante cualquier imprevisto que provoque la pérdida de tensión de una almohadilla, el resto podrán compensarlo con seguridad.

Compartir la carga también permitirá que el robot pueda adaptarse a varias situaciones: desde ser un perfecto escalador a mantenerse acoplado en la lanzadera espacial sin ningún riesgo de caída. Además, su gran agilidad para moverse sin un punto de agarre permite que pueda estar en un entorno como el espacio donde los desechos espaciales viajan más rápido que la velocidad del sonido y en algún momento pueden sorprender.

Así su pinza puede ser utilizada tanto para que el robot se mueva en estos entornos difíciles como para que recoja la chatarra espacial que está a la deriva.

Las primeras pruebas atrapando basura

Los investigadores comenzaron probando su agarre en un vuelo parabólico de un avión. El dispositivo consiguió coger objetos con diferentes formas (cubo, cilindro y esfera) y liberarlos suavemente sin afectar a su movimiento. Otra de las pruebas se realizó en el Laboratorio de Propulsión a Reacción (conocido por sus siglas en inglés JPL) de la NASA. Utilizando aire a presión, dejaron varios objetos a la deriva que el robot fue capaz de atrapar, incluso si superaban en 100 veces su tamaño y peso.

Sus creadores también lo enviaron a la Estación Espacial Internacional para que sus astronautas lo probaran allí. En este entorno, se consiguió que estuviera una semana adherido a una pared demostrando su potencia al estilo geco. “Es difícil poner todas esas pequeñas almohadillas de geco en contacto con la superficie y distribuir uniformemente la carga, especialmente si va a funcionar con objetos planos y curvos”, explica Matthew Spenko, profesor del Instituto de Tecnología de Illinois en Chicago.

Antecedentes para acabar con la basura espacial

El problema de la basura a la deriva lleva años dando quebraderos de cabeza a los responsables de las agencias espaciales. De los cientos de miles de pedazos que orbitan sin utilidad, más de 20.000 son mayores de 10 centímetros de ancho. Un tamaño lo suficientemente grande como para aplastar una pieza de un satélite y provocar aún más destrozos galácticos.

Ideas para lidiar con este escollo no faltan: desde la creación de una red magnética gigante que barriera estos objetos hasta desintegrarlos con rayos láser. Por el momento, ninguna ha triunfado y, a día de hoy, nadie está recogiendo la basura del espacio.

No hay que olvidar que la hostilidad del medio espacial hace que los métodos utilizados en la Tierra sean inútiles. Por ejemplo, no se puede utilizar un sistema basado en la succión porque no hay aire para aspirar ni tampoco brazos robóticos con pinzas de agarre, ya que muchos de estos objetos tiene lados lisos imposibles de agarrar. Por lo menos, hasta la llegada de este nuevo robot pensado para solventar las mayores dificultades en este sentido.

Su pinza se activa mediante un sensor táctil y se adhiere automáticamente a cualquier superficie en cuanto entra en contacto con ella. Así, un astronauta puede soltar un objeto simplemente accionando un botón y la pinza lo desprenderá sin perjudicar su inercia y evitar que caiga fuera de control. Sin duda, un gran avance para intentar evitar que el espacio se convierta en un gran vertedero


Con información de Popular Science y New Scientist. Las imágenes son propiedad de Pixabay y Wikimedia.

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